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El artista de cambio César Valdez se ha abierto camino en pitcheo de los Orioles



A veces ves algo en un campo de béisbol que te golpea de inmediato, y sabes, sí, te gustaría ver más de eso. Tal vez sea un lanzador as que enciende el radar o un jugador de posición fenomenal que muestra sus habilidades en todo el diamante. O tal vez sea un relevista veterano desconocido que desconcierta a los bateadores de las Grandes Ligas con un cambio devastador y único.


Eso es precisamente lo que hizo César Valdez en una temporada 2020 a la que no le faltaron las rarezas.


En enero pasado, los Orioles tomaron un volante sobre Valdez, firmando al entonces 34 años a un acuerdo de ligas menores. No entró en la lista del Día Inaugural y fue asignado al sitio de entrenamiento alternativo del equipo en Bowie. Estuvo dando vueltas, y cuando finalmente lo llamaron a fines de agosto, estaba listo.


Confiando en un cambio de "pez muerto" que lanzó más del 80 por ciento de las veces, Valdez no permitió una carrera limpia en sus primeras seis apariciones. En general, terminó con efectividad de 1.26 y FIP de 2.14 en 14.1 entradas. Ponchó a 12 bateadores, caminó solo a tres e incluso consiguió tres salvamentos en la temporada abreviada. En solo unas pocas semanas, se había convertido en una de las opciones más confiables del equipo fuera del bullpen.


Esa sería una historia impresionante para cualquier oficial, pero no le hace justicia a la historia de Valdez. Pudo haber tirado la toalla hace mucho tiempo. Firmado en 2005 por los Diamondbacks como agente libre aficionado, solo apareció en las mayores en dos temporadas antes de 2020: en 2010, con Arizona, y luego en 2017 con dos equipos, los Atléticos y los Azulejos. Valdez lanzó un gran total de 50.2 entradas en esas oportunidades.


Durante un tiempo, los equipos jugaron a la patata caliente con él. Entre 2010 y 2011, Valdez fue traspasado a los Piratas, los Marlins compraron su contrato, los Azulejos lo compraron nuevamente y luego fue liberado un par de días después. Permaneció fuera del béisbol afiliado a la MLB y jugó en ligas extranjeras durante los siguientes 4.5 años.


A principios de 2016, firmó con los Astros y lanzó bien en Triple-A (3.12 ERA, 3.24 FIP en 138.1 entradas) antes de pasar a los Atléticos (agente libre) y luego a los Azulejos (reclamo de exención) en 2017. Eso fue con los clubes de las Grandes Ligas antes de que los O lo trajeran. (Nathan Ruiz de The Baltimore Sun brindó una mirada más profunda a la odisea de Valdez que es una lectura obligada).


Pero Valdez ha vuelto ahora, y no hay ningún secreto sobre cómo lo está haciendo. Siempre vuelve al cambio. Según los datos de Baseball Savant, Valdez lanzó su cambio casi la mitad de las veces en 2017. En 2020, ese número saltó al 83.2 por ciento. Ningún otro lanzador terminó cerca de ese número; el siguiente más cercano fue Luis Avilan de los Yankees con 58 por ciento.


A diferencia de muchos lanzadores que usan cambios a menudo, la oferta de Valdez no es jugar con su recta. Es su arma principal y por una buena razón. En un artículo de Mike Petriello de MLB.com en el que elogia a los lanzadores con velocidades de giro y dirección efectivas, comparó el cambio de Valdez con el excelente lanzado por Devin Williams de los Cerveceros, quien ganó el premio al Novato del Año de la Liga Nacional la temporada pasada. Como señaló Petriello, "No se entrega ningún cambio de derecha con el tipo de giro [de Williams], con una excepción". Esa excepción es Valdez.


El cambio de velocidad de Valdez es uno de los más lentos de las mayores y también se encuentra entre los mejores en términos de caída vertical. Los bateadores rivales no pudieron manejarlo. Combinados, pusieron un wOBA de .178 y un wOBA esperado de solo .244 contra el cambio de Valdez.


Valdez aumentará la velocidad de su cambio, lanzándolo desde los 70 bajos hasta los 80 bajos. Alterará su punto de liberación vertical, a veces cayendo hasta dos pies. También posee un control preciso con el lanzamiento, apuntando rutinariamente a un área baja y alejada para los bateadores diestros y hacia abajo y adentro para los zurdos. Incluso juega con su cuerda para meterse con el tiempo de los bateadores oponentes.


Valdez es todo lo que imaginaba en un brazo veterano hábil y de lanzamiento suave, excepto que se basa casi exclusivamente en un lanzamiento para hacer el trabajo. Básicamente es un jugador de nudillos con más estilo.


Valdez en 2020 obtuvo dinero para los O, y su sólido desempeño casi le garantiza una oportunidad de duplicar sus esfuerzos en 2021. Es incontestable si puede seguir siendo efectivo: estamos viendo lo que hizo en más de 14 entradas, después de todo, pero ayuda que muchos equipos estén desesperados por entradas en la próxima temporada. Mucho sobre el uso de lanzadores en 2021 está en el aire debido a las cargas de trabajo reducidas (o inexistentes) la temporada pasada, y la capacidad de Valdez para lanzar en ráfagas cortas o como relevista largo o como opción titular es útil.


Esto está claro: los Orioles están trabajando lentamente con sus jóvenes brazos al nivel de las Grandes Ligas, pero todavía hay mucho trabajo por recorrer. Necesitarán entradas, y es incluso mejor si son entradas de calidad. Valdez, que pronto cumplirá 36 años, sigue siendo un signo de interrogación. Su 2020 puede haber sido un flash en la sartén, pero debería tener la oportunidad de demostrar su valía. Imagínese lo divertido que sería si lo hiciera.


Crédito de la foto: Kenya Allen / PressBox

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